流感百年戰爭/病毒肆虐百年,為何撲不倒?大流行不遠了嗎?

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2018/01/29 · 作者 / 陳俊辰 · 出處 / Web only
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今年全球的冬天不平靜。台灣的流行性感冒正式攀上高峰期,一週就有超過10萬人次湧進類流感門急診。不只台灣,日本、美國、英國、澳洲統統爆發流行。剛脫離流感季的南半球澳洲有超過23萬人感染,700人以上不幸死亡。美國除夏威夷外全變成疫區,各地醫院壓力倍增。好幾國媒體警告自家人:「今年可能面臨史上最嚴重的流感爆發!」

當然「史上最嚴重」五字是太重了,拉出歷史的縱深,適逢1918年流感大流行100週年,當時全球兩到三成人口生病,2000萬人以上死亡,也有估算超過1億人,貨真價實的史上空前。

《流行性感冒:1918流感全球大流行及致命病毒之發現》一書提到美國紐約一位醫師伯恩(Stanley B. Burn)嗜好收集老照片,有張照片拍下當時棒球聯賽實況,只見本壘板上的打擊手、捕手、每個球員、所有觀眾,全戴著紗布口罩,十足一幅超現實場景。

(圖片來源:國家地理頻道

以台灣人的經驗來說,可以把1918年的大流行想成一場規模放大千倍的SARS,死傷則超過萬倍。各地街上空蕩如鬼城、公司停擺,都不在話下。

百年後,2018年流感的確不可小覷,以本次遭遇大流行的美國為例,據當地疾管局1月20日當週統計,6.6%人口因類流感症狀就醫,比率已相當高,不過和2014~2015年流感季比起來,還不算高出太多,因此以「中度嚴重」定調疫情,不過有「但書」:接下來可能惡化。

為什麼消滅了一次流感,還有千千萬萬次?

這條但書正好凸顯了流感的「難搞」和變數太多。極端氣候、疫苗接種比例低或保護力不夠、醫療覆蓋率不足,是不少國家的罩門。不過,流感病毒之所以年年肆虐,主因還是它突變得太快,快到人的免疫系統根本追不上。去年身體辛辛苦苦產生的抗體,對今年的病毒束手無策。這也是每年都要挨一針打疫苗的原因,就像防毒軟體更新到最新病毒碼,才能擋住流感。

流感另一個強項是病毒複製快。可以把病毒想像成一個外殼包著8條基因片段,病毒在細胞膜打洞,把基因注射進去,將身體細胞變成製造病毒的工廠。美國內布拉斯加大學公衛學院院長阿里‧可汗(Ali S. Khan)打了個比方,流感病毒複製過程就像一個打混摸魚的球鞋包裝工人,看到生產線上的8種配件就胡亂抓起來丟進鞋盒。這種主打效率不講究正確的複製法一定會產生一大堆殘缺的病毒,但它們打的是「毒海戰術」,只要1百萬、1千萬個裡面有1隻能活下來,它就贏了。

而從公衛角度看,流感難纏還有一個重要原因是,只要打噴嚏、咳嗽或沾到病毒後再摸口鼻就能傳染,遠比其他要透過見血、傷口或親密行為才能散播的病菌「效率」高很多,擁有掀起流行的本錢。

(過去百年中有3次超級流感,而且其中至少2次起源於亞洲。《疫情報導》期刊一項研究指出,按照歷史經驗,每100年會出現3~4次大流感爆發,也就是約30~35年會有一次。)

流感病毒其實「體虛」

弔詭的是,流感雖然容易流行,其實個別每一隻都體弱。根據衛福部疾病管制署資料,可以看出病毒弱點:

第一,短命。只要一離開人體,幾小時內就死掉了。

第二,脆弱。一沾到酒精(濃度70%以上),蛋白質殼外的一層脂質被溶解,病毒一樣翹辮子。

第三,怕熱。食物只要煮熟,沒半隻病毒活得了。

但就是這樣的病毒,疾管署2017年版《季節性流感防治工作手冊》引述世界衛生組織統計指出,一年大約有300~500萬人生病後併發肺炎等病症,其中25~50萬人不幸死亡,成為全體人類的一大威脅。

大流行離我們很遠嗎?

流感另一個潛在危機是,如果某天人流感(能人傳人的流感病毒)產生一種很厲害的突變,或者原本只在禽鳥傳播的病毒某天變得能感染人,沒人敢拍胸脯保證1918年超級流感的舊事不會重演。

近年台灣禽流感捲土重來,每年殺鴨、殺鵝,台大獸醫學院名譽教授賴秀穗、台大流行病學與預防醫學研究所兼任教授金傳春等專家都曾對「禽傳人」風險提出警告。

例如,禽場工作者或攤販染上禽流感,病毒在人體內突變成能適應人體,變得能人傳人。

又例如,鴨場和養豬場靠得很近,且因為禽流感病毒感染豬比感染人容易,人、禽、豬流感病毒有機會在豬身上重組,產生帶有禽或豬流感基因片段的流感病毒。

人對於新病毒,因為免疫系統以前從來沒碰過,也就難以抵禦。1918大流行的病毒一直到近80年後,才被科學家費盡心思跨國追索,最後深入阿拉斯加,好不容易找到當年埋在愛斯基摩村落外凍土層內的一具胖婦人遺體,她的脂肪層讓肺部在春天凍土短暫化凍的時候還保持冰冷,從肺組織裡分離出病毒基因。檢查結果發現,這株致命病毒就帶有禽病毒片段。

而這些促成病毒異變的情境,有可能發生在台灣,又或發生在千百公里外的某國家,然後攻陷一站站傳過來,對傳染病來說沒有國境和距離之分。

流感,是台灣人最熟悉的對手,也是隨時可能變臉的敵人。

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