科學研究篇 25歲以前,腦子還在施工中

圖片來源 / 邱瑞金
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2006/10/01 · 作者 / 黃惠如 · 出處 / 康健雜誌 第95期
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父母永遠都想更了解青少年,為什麼他們老是暴怒或行動愚蠢?一下子又突然跌入絕望深淵,甚而走上不歸路?最新的腦研究解開祕密。
《紐約時報》醫學與健康專欄主筆芭芭拉.史特勞區(BarbaraStrauch)告訴她的朋友要寫一本有關青少年大腦的書,朋友說:「什麼?他們有大腦?這樣的書很薄吧!」

父母永遠都想更了解青少年,為什麼他們老是暴怒或做出愚蠢的行動?為什麼他們會突然跌入絕望深淵,甚至精神異常?

科學家頭一次利用最先進的機器,找出解答。美國國家衛生研究院杰季德(JayGiedd)投注過去13年時間,利用磁振造影(MRI)掃瞄了1800名青少年及兒童的大腦,為認識發育中的腦開啟了一扇窗。

研究人員試圖解釋家長很熟悉的青少年行為:如情緒爆發、不計後果的冒險、打破規則、狂熱地追求性、藥物和搖滾樂。有些專家認為,觀察到的這些變化可能得以解釋為什麼精神分裂症、躁鬱症等精神疾病大多從青少年時期開始,並使得青少年自殺率偏高。

腦內風暴

最讓科學家驚訝的是,青少年的大腦根本沒有長成。

大腦的發展是逐步漸進的,腦部的執行長是前額葉皮質區(prefrontalcortex),負責組織想法、壓制衝動、權衡行動的區域,是腦部中最後成熟的部份。腦部何時真正成熟?最佳的估計是25歲,也就是美國規定可以租車的年齡。「艾維士(Avis)租車公司裡必定有一些高竿的神經科學家,」《時代》雜誌開玩笑寫道。


「許多青少年就是無法預見行為的後果。他們就是不會預先設想今天成績好對未來有何幫助,要等到他們長大後,他們才會清楚,」明尼蘇達大學兒童發展研究所神經學家強克.尼爾森(ChunkNelson)說。

杏仁核造成反應過度

相對於大人思考時運用前額葉規劃與判斷,青少年卻常常仰賴和鱷魚一樣原始的杏仁核(amygdala)。他們回應別人的情緒,不是用腦內的理性,而是用原始感情的感性中樞。而且他們常常一開始解讀情緒,就發生判斷錯誤,造成青少年常常反應過度,或沒來由的發脾氣。

性好冒險多巴胺

不僅大腦在青春期有細緻的改變,連青少年腦內的某些神經傳導物質(幫助腦細胞彼此溝通的化學物質)也會有所改變。

傳統上,心理學家把年輕人嘗試藥物或喝酒,解釋為受到同儕影響,年輕人好奇,喜歡接觸新事物。不過研究人員提出另一個可能,為什麼酗酒、嗑藥,以及對新奇事物的冒險和嚮往,會突然發生在青春期?答案是前額葉皮質區的腦內多巴胺(dopamine)在青春期會達到顛峰,多巴胺證明和人類某些冒險行為的「傾向」有關。

體諒青少年的秀逗行為

科學家愈來愈覺得,青少年的腦可能是精神分裂症、躁鬱症的元兇。科學家已經發現,精神分裂者的前額葉皮質都有結構異常的情形,使他們失去了理解正在發生的現實狀況,和將事情前後聯想起來的能力。

儘管青少年的大腦研究還是初步,實驗室裡的腦研究不見得可以直接跳到活生生的年輕人,至少,父母們終於能夠知道,孩子不是故意逼你抓狂的。
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