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楊定一

快樂,也會消退

作者:不合理的快樂(楊定一)2017-05-05 00:00:00.0

可惜的是,對於身心的快樂,腦部有一個「適應」的機制,也就是前頭提到的享樂適應。舉例來說,人會期待好事發生,像加薪、升職、獎勵,一旦得到了,就好像沒有原本還在期待時那麼快樂。透過刺激帶來的快樂,「劑量」好像要愈加愈多,而增加的邊際效應愈來愈少。

任何活動,比如看電視,使用電腦、電話、網路、飲食所帶來的滿足感,都會很快地飽和,沒多久就乏味了。人要逃避無聊的感覺,自然會追求變化。包括外遇,或換一個伴侶,也有一部份是出於逃避一再重複的感覺,想得到快樂。

為什麼會如此,從神經細胞運作的角度來看,一點也沒有什麼好驚訝的。

不同的神經細胞掌管不同的訊息,有些專管外界的刺激,如聲、光、壓力的變化,有些專門接收其他細胞的訊號,包括神經細胞。一個神經細胞接收到某種訊息,也許是電,也許是神經傳導分子的刺激,內外的離子濃度發生變化,造成電位的改變,進而去改變下一個神經細胞的狀態。這個促成改變其他神經細胞狀態的電位,就叫做「動作電位」。

只要刺激的量達到一定的門檻,神經細胞就會放電。然而,每次放電的大小都一樣。也就是面對任何刺激,只有「放電」、「不放電」兩種可能。放電後,短時間內不會再產生動作電位。膜上的鈉離子通道變得不敏感,必須要更大的刺激,才能達到再度放電的門檻。然而,反覆刺激同一個神經細胞,這些刺激對樹突的作用也會降低。

由於神經系統的傳遞速度相當快,科學家設計了一種「單一細胞電生理」的特殊方法,幫助我們立即觀察神經細胞受到刺激之後的變化。我以前也用這樣的方法,帶領年輕的學生探討神經的運作。我請來自加拿大的馬奕安博士(Jan Martel Ph.D.)重新繪製下圖,一方面說明「單一細胞電生理」的方法,另一方面也讓「重複刺激,會讓細胞敏感性降低」的概念更為清晰。

圖下方的箭頭,就是神經細胞受到刺激的時間點。除了透過物理、電,也可以用化學物質(例如尼古丁或本來就會出現在腦部的神經傳導分子)來刺激神經細胞。

從這張圖,我們會看到,只要刺激神經細胞,就會產生電壓的變化。這種電壓的變化,也就是所謂的「動作電位」,經過軸突的傳遞,可以活化或抑制下一個細胞。然而,神經細胞很快就會恢復原狀,讓電壓回到原本的水平。我們可以看到,反覆地給予同一個刺激,所觀察到的動作電位逐漸變小。甚至到最後,即使繼續刺激,也不會再產生動作電位。

腦部的運作,是透過神經傳導分子和神經元之間的作用,而這些分子常常釋放,自然會達成飽和,造成對刺激的適應。從心理的層面來說,前面提到的享樂適應也就是這麼一回事。如果我們一再重複某個刺激,那麼同一刺激帶來的快樂強度也會慢慢消退。也難怪人天性會追求變化。變化可以重新設定腦部的神經迴路,讓它回復原本的反應門檻值。

前頭提過舒茲做的猴子和蘋果的實驗,相信你還記得,一開始給猴子蘋果時,牠們腦中分泌多巴胺的位置(黑質)都活躍起來了。只是,多重複幾次,再怎麼給蘋果,引發的效益愈來愈低,幾乎和沒給過蘋果之前差不多。

然而,這時候如果把蘋果改成葡萄乾,這個意外的驚喜會使腦部大量釋放多巴胺,你也會看到猴子露出驚喜的表情,甚至感染到牠的快樂。不過,一樣地,如果葡萄乾再來幾次,這個效應也會淡化。再怎麼好吃,猴子也習慣了。

人也是一樣的,習慣了美食之後,再怎麼精心烹調,吸引力也會減少。

最有意思的是,吃過葡萄乾的猴子,如果再回到蘋果餐,會發現多巴胺的釋放量甚至比還沒有吃蘋果時更低。和葡萄乾相較,蘋果太令人失望了,多巴胺的量才釋放得那麼低,就像中國人說的「由儉入奢易,由奢入儉難」。

不過,假如蘋果餐繼續持續下去,那麼腦部還是會繼續分泌多巴胺,就好像沒發生過葡萄乾這回事一樣。

透過經驗的轉換,所自然造出的對比,等於是重新設定快樂的路徑。一般心理學家建議要輪替帶來快樂的經驗,以避免「對快樂的疲乏」。然而,我們可以看到,即使疲乏了,腦內自然有某種生理機制幫助我們適應這一疲乏,再度回到快樂的固定值。

只是人和動物不同在於,透過前額葉造出發達的認知和記憶,對於過去經驗過的總是念念不忘,對於未來還沒得到的更是充滿期待。於是,總是需要更多,永遠不會滿足。有了更多,會想要更多。再怎麼變化,永遠會想要更新鮮的變化。

說真的,再怎麼去追求新鮮感,人還是有飽和的一天,早晚要落回不快樂的窠臼。無論多巴胺帶來多少的刺激,或血清素為我們踩多少次不快樂的剎車,最後我們還是會習慣的。一再重複愉快的經驗,愉快的感受也會逐漸降下來,可以說,我們都適應了。

這種「溜溜球效應」相信我們都經驗過,也只是證明腦必須不斷地要新的,要好的刺激。不光要多,還要有妥當的變化。然而,再怎麼變化,也總有疲乏的一天。我才說,要想透過外在的刺激,來達到永恆的快樂,是靠不住的。而透過種種方式去逃避無聊,逃避對快樂的疲乏,也只是白費力氣。

快樂,是否有公式可以依循?楊定一博士從哲學與靈性的層面切入和你一起練習,把快樂找回來!詳細內容請見《不合理的快樂》
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