破解免疫力隨年齡下降的真相

破解免疫力隨年齡下降的真相
  • 作者 : 陳俊辰
  • 圖片來源 : 康健雜誌

免疫細胞會跟著歲數老化,這說法似乎天經地義。但科學證據告訴我們,不是這麼一回事。

一般人的想像,免疫系統似乎像一群面孔神似的巡邏警察,一看到小偷就立刻猛力吹響警笛,急呼同伴包圍上去一陣痛打。其實如果打個更準確的比方,免疫系統更像是一個交響樂團,各司其職,又各擁有獨特的樂器和音色,多種免疫細胞要團結起來一起工作,才能奏出壯麗樂曲。

英國劍橋大學、歐洲生物資訊研究所、英國劍橋研究院癌症研究中心等機構組成的聯合團隊在《科學(Science)》期刊發表報告指出,年老小鼠體內不同免疫T細胞之間,彼此的協調合作已經逐漸瓦解,變成一盤散沙。單一細胞可能還是身強力壯,但是無法互相支援,如果從人和病源間鏖戰不休的角度來看,活像一支步伍參差不齊的軍隊、沒辦法並肩向前衝,難怪一遇上病原體入侵,很快就被打得七零八落。

研究翻新免疫細胞抗病觀念

這項研究進一步揭露,動物在年輕時每個免疫細胞間基因表現的變異性並不大;但年紀漸長,整個情況反轉了過來,每個細胞的基因表現各不相同,彷彿「各吹各的號、各唱各的調」。研究人員指出,細胞間基因表現的落差愈來愈大,可能是大多數哺乳動物體內組織走向衰老的重要徵兆。

所以,免疫力為什麼會隨年齡慢慢變弱?答案很可能不是因為「年紀愈大,細胞功能也會減弱,變得不再活跳跳」,而是「細胞之間愈來愈不能互相協調,整體作戰能力因此削弱」。

研究團隊挖掘出了老化影響免疫系統的新見解,連帶翻新了免疫細胞如何對抗疾病的觀念。第一作者、劍橋大學研究人員艾林(Nils Eling)也指出,這次研究中使用的「單細胞基因表現定序法」有極大的潛力,能讓人看到不同細胞群之間如何「同步作戰」,最奇妙的是,老化會嚴重扭曲這種合作關係。「這是以前沒辦法觀察到的,」他表示。

「單細胞基因表現定序分析」是這次研究的核心技術之一,能從一大群細胞海中「撈」出單一細胞的RNA,並且加以定序。科學家指出,這意謂以後研究人員可以指定任何一個時間點,一次觀察千百個基因的活動狀況。

文章出處: 康健雜誌222期 2017-05-01 00:00:00.0

關鍵字: T細胞、免疫細胞、基因表現、免疫力、老化

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