雷根要告訴醫生的三件事

  • 作者 : 劉秀枝

罹患阿茲海默症(老年失智症)的美國前總統雷根先生,2004年6月5日在他早已不認得而仍摯愛他的家人圍繞下因肺炎而去世,享年93歲。距離1994年親筆寫信告訴大家他罹患此病:「我的人生之旅將開始進入黃昏……」,已十年了。這封信在當年觸動了千萬美國人的心,今年6月8日更有將近10萬的加州居民排隊在他棺木前致上哀思。

看到這則報導,難免會讓人感慨阿茲海默症是無可奈何、無法根治的慢性病,患者最後完全需人照顧,成為家庭的重擔,而且任何人(包括總統在內)都有機會(雖然機會不大)得到此病。

不錯,阿茲海默症是逐漸發生,持續變壞,慢慢侵襲大腦的退化性疾病。一直有人懷疑雷根總統在第二任的末期時可能就已患了此病,但因症狀輕微,輕易的被其幽默感及機智所掩蓋。

根據獻克(Shenk, D)的《遺忘》(The Forgetting)一書中的記載,雷根自己也可能察覺到了,在一次白宮的例行體檢時,他開玩笑地對醫生說:「我今天有三件事情要告訴你,第一件是我的記性好像有點問題,另外兩件事我想不起來了。」卸任後,他的病情逐漸嚴重,有次他的國務卿舒茲先生到家中看他,雷根問護士:「坐在沙發上的那人是誰?我知道他是很有名的人,但我想不起他的名字。」曾經在一次電視訪問中,主持人問雷根的女兒,雷根是否還記得他曾當過美國總統,她神情黯然,沒有回答。老兵不死,只是凋零

阿茲海默症之路是漫長而孤獨的,雖然有關阿茲海默症的基礎研究日新月異,藥物的研發也前仆後繼,目前也有乙醯膽鹼抑制劑的藥物能減緩部份患者的心智退化,但尚不能根治。

大腦的萎縮並不會危及生命,就像「老兵不死,只是凋零」,但因知能退化而不會照顧自己,生活易生意外,最常見的死因是肺炎等感染。一般存活約6~10年,這當然與本身疾病的嚴重度、身體狀況,及照顧的方式有關。有些病患在家屬無微不至的照顧下,20年來還活著呢!

台北榮總曾對159位阿茲海默症患者追蹤5年,其中有46位(29%)去世,平均年齡80歲,這46位患者由開始有記憶減退的症狀,到死亡的時間平均為7年。他們死亡的原因26%是因為感染,其次為心臟病、中風、意外事件(各為13%)、心肺衰竭(9%)、癌症(7%)等等。

文章出處: 康健雜誌68期 2004-07-01 00:00:00.0

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